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CIHR Institute of Gender and Health Video - Adrianna Mendrek, Ph.D., University of Montreal, (Insidermedicine In The Spotlight)
CIHR Institute of Gender and Health Video - Adrianna Mendrek, Ph.D., University of Montreal, (Insidermedicine In The Spotlight)

Adrianna Mendrek, Ph.D., discusses gender issues relating to mental health. Dr. Mendrek is an Associate Research Professor in the Department of Psychiatry at the University of Montreal and a Research Fellow at the Fernand-Seguin Research Centre in Montreal.

 

What is the prevalence of mental illness?

Actually mental illness is very common; when we look at the rates of depression, the lifetime prevalence of depression is about 20%. This means that at any point in your life, you have a 20% chance of depression. Immediately here we see the differences between men and women. During the reproductive age, any time between adolescence and menopause (in women), that rate is two or three times higher.

When we look at the anxiety disorders, this is another major group of mental disorders, again women tend to be affected more; with the exception of  OCD, obsessive compulsive disorders and social phobias.

 Schizophrenia is much less common (the prevalence is about 1%). Here we do not see differences in the rate of schizophrenia between men and women.


How do men’s and women’s experiences differ?

The suffering, the subjective suffering during depression, anxiety disorders or anything else, is actually not that different - men do not suffer less than women. But the two genders are faced with different social pressures, and also have different hormonal influences.

For example, in today's society, when you are growing up as a male you are not supposed to  express to much emotion; You are not supposed to talk about deep feelings. Some people suggest that perhaps the rate of depression, the differences between men and women, are also influenced by that. So men do experience subjectively various symptoms but are less willing to see a doctor and talk about it - they’re supposed to be tough.

Now in terms of hormonal differences, women have more, especially during the reproductive age; there is more circulating estrogen and progesterone, whereas men have more testosterone. These hormones have been shown to interact and influence emotion processing, cognitive function, so there are these subtle differences. Also they interact differently with pharmacological agents, with drugs. So again when we treat men and women we have to look into these factors.

As far as the subjective experience is concerned, we don't know if it’s any different. Both men and women suffer equally when they are affected by mental illness. But they have to navigate through different social and cultural differences. Especially in Canada with multi-ethnic, multi cultural society often the pressures are very different in different cultural milieux.


How might understanding sex and gender differences influence health care?

Because of differences in brain chemistry, in brain physiology, in brain anatomy, these are subtle differences but they are important when it comes to treatment, especially with pharmacological agents because they interact differently with the differential chemistry. So this is extremely important to study men and women separately, and to verify that the effects will be the same, that there won't be side effects. Many medications that have been on the market, that have been approved, later had to be taken off because of significant side effects in women.

Understanding different pressures that men and women are exposed to is important when you go and see a doctor, or mental health professional it is important that the person is sensitive to these differences, and is able to address them and be sensitive to issues not only of gender but perhaps also of culture. Because again there are significant differences and expressing your symptoms, expressing yourself in one culture may be much easier than in another. Expressing yourself as a man might be easier or more difficult than as a woman when it comes to speaking about mental health problems and psychiatric symptoms.


How might interventions be improved on the basis of gender?

In terms of interventions, when it comes to men and women, we don't see much that is being differentiated. That’s what we are working on. For example my research has shown some significant differences in brain functions in patients with schizophrenia. Now this appears to be related to the hormonal milieu in a subgroup of patients. So it is not true for all schizophrenia patients but there is something going on in the subgroup of men and women. How it could be related to treatment is that if estrogen and testosterone play some role in schizophrenia, perhaps modifying the level of these hormones could help.

What are the key messages from your research?

The overall message from my research and from the research of my colleagues, some of my colleagues, is that there are significant sex and gender differences in mental illness, that have to be studied further. These differences include differences in brain function, in brain structure, in brain chemistry, in social pressures, environmental factors and we have to take them into account when we study mental illness, otherwise our theories are incomplete.

 

Vidéo de l’Institut de la santé des femmes et des hommes des IRSC – Adrianna Mendrek, Ph.D., Université de Montréal (Insidermedicine in the Spotlight)

Adrianna Mendrek, Ph.D., aborde les questions de genre entourant la santé mentale. Elle cumule les rôles de chercheuse agrégée au Département de psychiatrie de l’Université de Montréal et au Centre de recherche Fernand-Séguin, à Montréal.

Quelle est la prévalence de la maladie mentale?

La maladie mentale est un phénomène très commun. Selon les statistiques, la prévalence de la dépression au cours de la vie se situe autour de 20 %. Cela veut dire que vos risques de connaître un épisode dépressif à un moment ou l’autre de votre vie sont de 20 %. En revanche, nous voyons tout de suite une différence entre les hommes et les femmes. Pour ces dernières, durant les années de fertilité (de l’adolescence à la ménopause), ce pourcentage est deux ou trois fois plus élevé.

Une autre catégorie importante de troubles mentaux, les troubles anxieux, tendent aussi à toucher davantage les femmes, à l’exception des troubles obsessifs compulsifs (TOC) et des phobies sociales.

La schizophrénie est beaucoup plus rare (la prévalence est d’environ 1 %), et les taux sont à peu près identiques chez les hommes et les femmes.


Comment diffère l’expérience des hommes et des femmes?

La dépression, les troubles anxieux ou tout autre problème de santé mentale causent la même souffrance aux hommes et aux femmes, mais les deux genres sont soumis à des pressions sociales et à des influences hormonales différentes.

Par exemple, dans la société actuelle, les hommes apprennent en grandissant à ne pas laisser voir trop d’émotion. Ils ne sont pas censés parler de leurs sentiments profonds. Certains prétendent que cela pourrait expliquer la différence entre les taux de dépression des hommes et des femmes. Les hommes ressentent donc subjectivement divers symptômes, mais sont moins enclins à consulter un médecin pour en parler; ils doivent être forts.

Les femmes sont davantage soumises aux influences hormonales que les hommes, surtout durant leurs années de fertilité. Elles ont davantage d’estrogène et de progestérone en circulation dans leur organisme, tandis que les hommes ont plus de testostérone. Or, il est démontré que ces hormones ont des effets sur le traitement des émotions et la fonction cognitive; il y a donc des différences subtiles. De plus, ces hormones interagissent différemment avec les médicaments. Nous devons donc tenir compte de ces facteurs lorsque nous traitons un homme ou une femme.

Nous ne savons pas si l’expérience subjective des hommes et des femmes est différente. La maladie mentale fait autant souffrir les uns que les autres. Cependant, les hommes et les femmes doivent gérer des environnements socioculturels différents. Cela est spécialement vrai au Canada, société multiethnique et multiculturelle, où les pressions varient grandement d’un groupe ethnoculturel à l’autre.


Comment la compréhension des différences de genre et de sexe peut-elle influencer les soins de santé?

Les différences dans la chimie, la physiologie et l’anatomie du cerveau sont subtiles, mais importantes pour le traitement, surtout en pharmacologie, car les médicaments interagissent différemment selon les particularités chimiques. Il est donc extrêmement important d’étudier les hommes et les femmes séparément, et de s’assurer que les effets sont les mêmes et qu’il n’y aura pas d’effet secondaire. De nombreux médicaments approuvés et mis en marché ont dû plus tard être retirés en raison de leurs effets secondaires importants pour les femmes.

Il est important que les médecins ou les professionnels de la santé comprennent les pressions différentes subies par les hommes et les femmes et y soient réceptifs. Ils doivent être sensibles non seulement aux facteurs de genre, mais peut-être aussi de culture. En effet, il peut être plus facile dans certaines cultures que d’autres pour un homme ou une femme de parler des symptômes de la maladie mentale.

Comment peut-on intervenir plus efficacement en tenant compte du genre?

Sur le plan des interventions, nous ne voyons pas beaucoup de distinctions entre les hommes et les femmes, mais nous y travaillons. Par exemple, ma recherche a révélé des différences notables dans les fonctions cérébrales de patients schizophrènes. Il semble maintenant que ces différences soient liées au milieu hormonal dans un sous-groupe de patients. Il se passe donc quelque chose de particulier dans ce sous-groupe d’hommes et de femmes. L’utilité pour le traitement est que si l’estrogène et la testostérone jouent un rôle quelconque dans la schizophrénie, la modification du niveau de ces hormones pourrait produire des effets positifs.


Quelles sont les principales conclusions à tirer de votre recherche?

La principale conclusion de ma recherche et de celle de certains de mes collègues est qu’il existe, en santé mentale, des différences notables de genre et de sexe que nous devons explorer davantage. Ces différences, qui couvrent la fonction, la structure et la chimie du cerveau, les pressions sociales et les facteurs environnementaux, doivent être prises en compte dans l’étude de la maladie mentale, faute de quoi nos théories resteront incomplètes.

 

 
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