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CIHR Institute of Gender and Health Video: Harriet MacMillan, MD, McMaster University (Insidermedicine In the Spotlight)
CIHR Institute of Gender and Health Video: Harriet MacMillan, MD, McMaster University (Insidermedicine In the Spotlight)

(February 15, 2011 - Insidermedicine) Harriet MacMillan, MD, MSc, FRCPC,  speaks with us regarding Intimate Partner Violence. Dr. MacMillan is a Professor in the Department of Psychiatry & Behavioural Neurosciences at McMaster University, and Chair of the Offord Centre for Child Studies.

 

What is intimate partner violence?

The issue of intimate partner violence is one that is approached from many different perspectives and because of that the definition varies. Increasingly people are coming to realise that it’s not only physical abuse or sexual abuse, but can also include things like emotional abuse, financial abuse, in other words, there’s a broad range of types of abuse that occur within the context of an intimate relationship. Certainly we know that exposure to intimate partner violence is associated with physical problems (eg pain), it’s associated with emotional problems (eg, depression, anxiety disorders) as well as relationship problems which are important in health.


What does gender have to do with intimate partner violence?

Gender have everything to do with intimate partner violence in that we need to look at how gender affects its occurrence, what’s called the epidemiology of intimate partner violence, and we need to understand how gender affects the impairment associated with intimate partner violence. It’s through understanding that type of information that will lead us to developing effective approaches to prevention as well other types of intervention.


Who is most at risk of intimate partner violence?

We know that those who are in vulnerable situations, or where there is a power differential are more at risk for partner violence. For example, we know that being in a situation of low socioeconomic status puts one more at risk for exposure to partner violence. We also know that what happens earlier in life is important, so those who’ve experienced child maltreatment (which includes physical abuse, sexual abuse, neglect, emotional abuse) and exposure to intimate partner violence in childhood increases the risk for exposure to partner violence later in life.


How can intimate partner violence be prevented?


At this stage, there is some evidence that advocacy programmes can assist women who’ve been exposed to partner violence. The evidence is not strong, but there is some indication that with a particular kind of advocacy programme where women are assisted in accessing services (for example, to meet their legal needs, their housing needs) that can lead to improved quality of life. What’s much more difficult to ascertain is to what extent do those problems prevent further violence in the future.


What has your research found?

Some of the most detailed information comes from work that we’ve done that has been supported by the CIHR where, for example, we’ve looked at what we refer to as the one-year prevalence of violence experienced by women. It’s quite notable that in women presenting to emergency departments, it’s as high as 14%, which, if you think about it, is really an important health problem to identify.

Our research focuses on understanding the distribution and determinants of violence, both in terms of child maltreatment and intimate partner violence. Some of the work that we’ve carried out has shown that women exposed to violence have high rates of depression and anxiety. I think that this is important for clinicians to recognise - we’re actually developing an intervention to try and reduce partner violence that we are embedding in an evidence-based home visitation programme which has been shown to reduce children’s exposure to intimate partner violence. We are going to conduct a randomised trial where we control existing nurse home-visitation programme to an enhanced model that includes that intervention aimed at reducing partner violence, and if it works in that setting, we’re very excited that perhaps the information from that, the benefits from that could be translated to other types of setting.


Does healthcare education address the issue of intimate partner violence?

When we were conducting research on intimate partner violence, which involved speaking with clinicians at different sites, we were struck by the fact that a number of people said to us “I didn’t get much education around this”. That led us to apply for a grant to then explore the issue across the province of Ontario of how often intimate partner violence is addressed in the curriculum of health professionals. We were struck by the fact that very few programmes included this, certainly nursing included it more often than the other professions, but as well very few hours were devoted to the issue of intimate partner violence. One of our recommendations is that intimate partner violence needs to be incorporated into the curricula of health professionals; we can’t expect that health professionals after finishing their formal education are going to feel comfortable addressing these issues if they don’t have the opportunity to discuss it, to develop ways of responding to individuals who’ve experienced it - if they don’t get that opportunity during, for example, medical school, or their training in physiotherapy, or nursing, or whatever the health profession we’re discussing.

 

 

Qu’est-ce que la violence conjugale?

La violence conjugale peut être abordée sous plusieurs angles, et c’est pourquoi la définition varie. Les gens
prennent de plus en plus conscience qu’il ne s’agit pas seulement de sévices physiques ou sexuels, mais aussi
de violence psychologique, d’exploitation financière, etc. Autrement dit, il existe une grande variété de types de
violence pouvant survenir dans le contexte d’une relation intime. L’exposition à la violence conjugale est associée
non seulement à des problèmes physiques (p. ex. douleur), mais aussi à des problèmes psychologiques (p. ex.
dépression, troubles anxieux) et à des problèmes relationnels, qui ont un grand rôle sur la santé.


Quel est le lien entre le genre et la violence conjugale?

Le genre est indissociable de la violence conjugale, dans le sens où nous devons étudier l’influence du genre sur
l’expression de cette violence, ce qu’on appelle l’épidémiologie de la violence conjugale, et nous devons  comprendre l’influence du genre sur le préjudice causé par la violence conjugale. C’est en développant ce type de connaissances que nous arriverons à concevoir des approches efficaces de prévention et d’autres types d’intervention.


Qui est le plus à risque de violence conjugale?


Nous savons que les personnes en situation de vulnérabilité ou d’impuissance sont plus à risque de violence
conjugale. Par exemple, nous savons que la mauvaise condition socioéconomique est un facteur de risque de
violence conjugale. Nous connaissons aussi l’importance de ce qui arrive tôt dans la vie; ainsi, les enfants victimes de maltraitance (qui couvre les sévices physiques et sexuels, la négligence, la violence psychologique) et exposés à la violence conjugale sont plus à risque de violence conjugale à l’âge adulte.


Comment peut-on prévenir la violence conjugale?

On dispose actuellement de données montrant l’utilité des programmes de défense des droits des femmes victimes de violence conjugale. Même si les données ne sont pas vraiment concluantes, il semble qu’un certain type de programmes de défense, où les femmes reçoivent de l’aide pour accéder à certains services (p. ex. services juridiques, logement), puisse conduire à une meilleure qualité de vie. Ce qui est beaucoup plus difficile à déterminer est dans quelle mesure la résolution de ces problèmes contribue à prévenir la violence future.


Qu’avez-vous découvert dans vos recherches?

Une partie de notre information la plus détaillée provient de travaux antérieurs financés par les IRSC où nous avons examiné, par exemple, ce qu’on appelle la « prévalence annuelle » de la violence vécue par les femmes. Il est à noter que chez les femmes qui se présentent à l’urgence, cette prévalence atteint 14 %, ce qui, lorsqu’on y pense, en fait un problème de santé important.

Notre recherche tente de comprendre la répartition et les déterminants de la violence, tant pour la maltraitance des enfants que pour la violence conjugale. Certains de nos travaux ont révélé que les femmes exposées à la violence affichaient des taux élevés de dépression et d’anxiété. Je crois que cela doit être reconnu par les cliniciens – nous mettons au point une intervention visant à réduire la violence conjugale que nous intégrons à un programme de visite à domicile qui s’est avéré efficace pour réduire l’exposition des enfants à la violence conjugale. Nous allons réaliser un essai randomisé où nous comparerons un programme existant d’infirmière à domicile avec un modèle amélioré intégrant l’intervention de réduction de la violence conjugale. Si l’expérience s’avère concluante, l’information et les bienfaits à en tirer pourraient être transférés dans d’autres contextes.


La formation des professionnels de la santé couvre-t-elle la violence conjugale?


Lors de nos recherches sur la violence conjugale, nous avons interrogé des cliniciens à différents endroits. Compte tenu du nombre renversant de personnes qui nous ont dit ne pas avoir appris grand-chose à ce sujet, nous avons demandé une subvention pour explorer la place accordée à la violence conjugale dans les programmes d’études des professionnels de la santé en Ontario. Le faible nombre de programmes abordant la question de la violence conjugale est frappant. Même pour les sciences infirmières, programme plus susceptible que les autres d’accorder une place à cette question, on ne parle que de quelques heures de formation. Une de nos recommandations consiste à intégrer la violence conjugale aux programmes d’études des professionnels de la santé. On ne peut s’attendre à ce que les professionnels de la santé qui sortent de l’école – médecins, physiothérapeutes, infirmières et autres – se sentent à l’aise dans ces situations s’ils n’ont pas eu l’occasion d’en discuter et de réfléchir à la façon d’agir avec les victimes.

 
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